Me mortuo terra misceatur igni.
Кодзиро вернулся в свою комнату, исписанную рисунками райских птиц. В темноте были еле различимы их утончённые очертания. Он прошёл внутрь, закрыв за собой раздвижную дверь. Взгляд чёрных глаз метнулся влево-вправо.
-Что надо?
В темноте шевельнулась и выпрямилась фигура, постепенно обретая очертания тонкого женского силуэта. Серые глаза без всякого выражения остановили свой взор на Кодзиро. Её голос чем-то напоминал кошачье мурлыканье.
-Друзей проведываю, - Кое чуть повернула голову в сторону собеседника и слабо улыбнулась, - Оказывается, ты развлекаешься без меня.
-И твоё сердце, конечно, разбито! – усмехнулся Кодзиро. Он распустил свои длинные чёрные волосы, и они упали тёмным каскадом на мальчишески узкие плечи.
-Переживу. Мой заказчик мёртв, и мне сегодня нечем заняться. Составишь мне компанию?
Левая бровь Кодзиро вскинулась.
-Я же родилась под счастливой звездой, помнишь? – улыбнулась шире Кое.
-Да ну, - усмешка Кодзиро тоже перешла в широкую улыбку с оттенком издевательства, и быстро померкла. – У меня нет на тебя настроения.
Он развязал пояс и сбросил с плеч серо-малиновое кимоно. Ткань небрежно упала к его ногам. Вернее, её. Под складками ткани скрывалась изящная женская фигура с грудью, туго стянутой бинтами. Девушка не стала их развязывать, только поправила кое-где, и спокойно направилась к разложенному на полу футону.
-Значит, Мацумото-сан не соизволит составить мне компанию? – улыбнулась Кое. Её сцепленные впереди руки постепенно поднялись и скрестились на груди.
-Нет.

На небе не было ни облачка. Бледный серп луны путешествовал по усыпанной звёздами тёмной дали, выявляя контуры близких друг к другу построек. В непроглядной темноте под сводом шатровой крыши храма притаился человек. Он ждал часа дракона, когда его цель, уверенная, что под лучами утреннего солнца ей ничего не грозит, зайдёт в храм, помолится.
Неожиданно мелькнула из-за угла короткая тень. Он напрягся. В руке появился кинжал.
Из-за угла послышался короткий стрекот цикады.
Парень озадаченно опустил нож. В лунном свете вырисовалась высокая тощая фигура незнакомца в серо-фиолетовом - при свете дня, скорее всего, малиновом, - кимоно.
-Не ждал? – подойдя вплотную, мурлыкнула полушёпотом незваная гостья.
-Не тебя, - Ичиро внимательно осмотрел пришелицу с ног до головы. – Опять глупостями занимаешься?
-Я? Как ты мог такое подумать? – Кое улыбнулась своей самой обезоруживающей улыбкой. – Знаешь, я… - она плавно подошла вплотную к собеседнику, и тут же холодно бросила: - У вас проблемы с планом.
-Ага, - Ичиро махнул рукой, - Ябу нет. Но его приёмная девчонка не должна быть проблемой. Её даже Каге может соблазнить.
Кое широко улыбнулась.
-В этом вся проблема. Глупостями, как ты скоро поймёшь, занимаюсь отнюдь не я.

«Интересно, она меня уже сдала Соре?»
Чёрные глаза сверкнули на своё отражение в небольшом зеркальце. Солнце уже взошло, по коридору гостиницы начала сновать прислуга. Каге скосила взгляд в сторону, откуда доносилось шарканье старческих ног.
Она встала. Зашуршала изящная ткань голубого кимоно, украшенного утончённым золотистым узором цветов. Широкий пояс в сиренево-золотистую полоску был завязан под привлекательно проступающую под дорогими тканями грудью. Лицо пудрить она не стала – она обладала натурально белоснежной кожей. Глаза утончённо подведены, приковывая на себе чужие взоры. Каге закрепила чёрные волосы двумя шпильками в небрежный пучок, оставив некоторые пряди свисать на лоб и длинную шею.
Молодая женщина с грацией истинной гейши покинула свою комнату. В коридоре она быстро отыскала обладательницу шаркающей походки – престарелую женщину из низших сословий, зарабатывающую здесь на жизнь как уборщица.
- Доброе утро, - смягчив голос, Каге улыбнулась. Женщина опешила от одного только её вида и бросилась кланяться. Клиентка хихикнула в кулак, - Не стоит, не стоит, у меня к вам только один вопрос.
-Да, конечно, госпожа, - уборщица ещё раз поклонилась и пригладила собранные в пучок седые волосы.
-Я ищу хозяина. Его вчера не было, а я так хотела его повидать…
-Так хозяина Ябу-сана не будет ещё несколько дней, - женщина призадумалась, - Может его дочь вам поможет? Она пока выполняет его обязанности.
-Ладно, - Каге показно осмотрелась, - А не подскажете, где мне её лучше ждать?
-Я могу её позвать, с вашего позволения, - уборщица поклонилась, - Если пожелаете, пойду выясню, если госпожа ещё спит.
-Да, конечно. Представьте меня как Мацумото-сан.
Каге подавила усмешку. Ничего не подозревающая женщина поклонилась и зашаркала мимо неё вглубь коридора. «Мацумото» прислушалась, убедившись, что уборщица не лукавит и направляется именно к комнате Марико.
У раздвижной стены престарелая женщина опустилась на колени и тихо позвала:
-Госпожа?
Марико не ответила. Она собралась комочком на футоне и плотно сжимала веки. На протяжении долгой бессонной ночи она не могла унять дрожь: ей всё казалось, что насильник вот-вот вернётся. Он действовал беззвучно и уверенно тогда, что мешало ему повторить свою забаву? Приглушённый голос служащей Акико напомнил ей, что агрессор является её постояльцем. Авось проснулся и хочет уйти? Марико сильнее поёжилась: она к нему не выйдет хоть за гору золота!
-Марико-сан, - повторила свой зов престарелая уборщица и была готова встать, когда почувствовала чьё-то присутствие у себя за спиной. Не успела она выдохнуть, как в основание шеи между позвонками вонзился острый продолговатый предмет. Смерть наступила мгновенно.
Подхватив за подмышки обмякшее тело, молодая женщина в голубом кимоно с длинными рукавами осторожно опустила туловище женщины на пол. Она следила, чтобы не запачкать кровью рукава, и также осторожно вынула из шеи убитой шпильку – копию той, что носила в волосах.
Марико услышала, как приоткрылась раздвижная дверь, и удивлённо подняла голову. Её глаза ещё шире раскрылись, когда перед ней предстала незнакомая женщина в изящном кимоно. Та грациозно прошла внутрь и закрыла за собой раздвижную дверь.
-Кто вы? – непонимающе пробормотала Марико, пока не спохватилась, что полулежит на футоне. Девушка торопливо села на колени.
Вместо ответа, незваная гостья усмехнулась. По спине девушки пробежал холодок: незнакомка обернулась, осклабившись.
-Продолжим, женщина? – грубым мальчишеским голосом произнесла Каге.
Марико вскочила со своего места с истерическим криком. В следующий миг мимо её щеки пролетела вращающаяся металлическая звёздочка, оставив на коже неглубокий рубец. Девушка замерла. Сюрикен врезался в деревянное основание противоположной стены.
Каге присела на корточки перед дрожащей жертвой, сжимая в руке её подбородок. В свободной руке сверкал уже знакомый нож, который она приставила к горлу Марико.
-Чем больше будешь трепаться, тем будет больнее, - с ухмылкой прошипел обратившийся в женщину Кодзиро. Жертва в «его» руках заметалась, но быстро остановилась, стоило надавить идеально заточенным лезвием на нежную кожу шеи. Острие ножа омыли первые капельки крови.
-Тебе говорили, кто должен сегодня остановиться у вас?
Марико помедлила секунду, после чего послушно кивнула.
-Я ослаблю хватку. Будешь глупить – убью. Ясно?
Девушка усердно закивала. Она с облегчением почувствовала, что нож от её горла убрали. Каге убрала руку и от её подбородка, зато вцепилась длинными пальцами в волосы. Сверкающий в утреннем свете нож оставался на виду, направленный острием в грудь Марико.
-Ты встречалась раньше с Ватанабе Акирой?
Девушка слабо покачала головой.
-Насколько Ватанабе точен? – чёрноглазая женщина сверлила взглядом свою жертву, - Правда, что он будет здесь в час дракона?
-Д-да, - дрожащим голосом выдавила из себя девушка, - Ватанабе-сан очень точный. Отец сказал…
Острие ножа приблизилось на сантиметр. Марико отвела взгляд и выпалила на выдохе:
-Он сказал, что Ватанабе-сан придёт в 7:30. Чуть раньше часа дракона.
Каге отвела взгляд влево. Остаётся надеяться, что Сора-Ичиро сторожит вторую жертву у храма.
-Почему вы это делаете?
Молодая женщина перевела взгляд на жертву. Марико прикусила нижнюю губу и заставила себя смотреть ей в глаза спокойно и решительно. Подкрашенные губы Каге растянулись в садистической усмешке. Она резко подалась вперёд – также как и ночью, остановилась в миллиметре от лица Марико.
-Что ты знаешь о своём папаше?
Судя по смене выражения лица, удивление перевесило страх в душе юной хозяйки гостиницы.
-Он поддерживает связь с падалью этой страны. С такими, как я, - Каге усмехнулась и перешла на шёпот, - Он позволяет нам останавливаться здесь и заманивает сюда будущих жертв, да и сам заказывает у нас убийства частенько. Твой папаша прославился как дезертир во времена Бакумацу, зато, как только наступил мир, высунул нос из своей норки и открыл новый бизнес. А знаешь кто ты? – молодая женщина подалась назад, чтобы видеть всё лицо прерывисто дышащей Марико, - Ты всего лишь игрушка. Как те соломенные куклы, с которыми поиграл – и выкинуть не жалко.
-Н-нет… - девушка опустила голову. По спине пробежали в очередной раз мурашки. – Не может быть…
-Знаешь, мне тебя жаль.
Марико подняла голову, не веря своим ушам, и замерла. В следующий миг она оказалась в крепких объятиях абсолютно незнакомой женщины, женщины, угрожавшей ей ножом. Однако объятия были тёплые и приятные. Каге водила ладонями по спине девушки и опустила голову ей на плечо. Марико вся напряглась, однако, следуя неожиданному порыву, на мгновение расслабилась.
Тело сковала неожиданная боль в спине. Девушка вздрогнула, но не смогла шевельнуться в жёсткой хватке соперницы.
-Тебе никто не поможет, - прошипела на ухо Каге, гадко улыбаясь.
Марико почувствовала, как женщина с силой вырвала нечто из её тела. Под новую волну боли, сильнее предыдущей, по спине засочилась тёплая жидкость, постепенно окрашивая в красный светлое одеяние девушки.
Каге отпрянула от своей жертвы и резко встала, толкнув девушку ногой в живот. С приглушённым стоном та упала спиной на футон. В широко распахнутых глазах читались боль и ужас, а из-под туловища начала тянуть свои щупальца кровавая лужа. Женщина в голубом кимоно вытерла лезвие ножа о коричневую тряпку – перед тем, как провалиться во тьму, Марико смутно узнавала в ней часть пояса Акико. Последним воспоминанием девушки стала садистическая ухмылка на подкрашенных губах.

Ватанабе Акира прибыл ровно через минуту после назначенного времени. Это был высокий мужчина не старше двадцати пяти, с решительным взглядом и острыми чертами лица, но узкими плечами. Гладко выбритый, он носил короткую стрижку и одевался по европейской манере. Такую же одежду носил его более низкорослый, но и более крепкий спутник – бывший военный Кодзуки Тодо. Им навстречу вышла высокая девушка в голубо-золотистом кимоно, с волосами, собранными в небрежный пучок. Окинув гостей томным взглядом, она представилась:
-Зовите меня Марико. Я рада приветствовать вас, господа, и буду к вашим услугам, пока мой отец Ябу-сан отсутствует.
«Марико» грациозно поклонилась. Поклоном головы ответили и гости.
-Благодарим, Марико-сан, - улыбнулся Акира.
-Это честь знать такую прелестную девушку, - добавил Тодо, не спуская глаз с девушки с манящими чёрными глазами. Было в ней что-то, что противоречило самому образу дочери владельца мелкой гостиницы.
Каге, подобно настоящей Марико несколько часов назад, попросила гостей следовать за ней, для начала уточнив, насколько они остановятся, нужна ли каждому отдельная комната и не хотят ли чаю. Только она знала, что в самой дальней по коридору комнате осталась настоящая хозяйка, с застывшим в гримасе ужаса лицом глядя остекленевшими глазами на лежащую напротив неё престарелую уборщицу.

Час дракона. Сора трижды раскланялся и похлопал в ладоши перед алтарём. В висках стучало, он волновался – сказывалось религиозное воспитание в детстве. Перед тем, как войти на территорию синтоистского храма, верующий должен привести себя в подобающее состояние: внутренне подготовиться к встрече с ками (божеством), очистить свой ум от всего суетного и недоброго. Сора же не только явился со скверными мыслями, но намеревался тяжко согрешить прямо в божественном доме.
«Ками-сама, молю о прощении…»
На дощатый пол аккуратно ступила лёгкая нога. Сора прислушался. Лёгкая как пёрышко, мимо него просеменила молодая женщина в скромной юката, и также преклонила колени перед алтарём. В тишине раздалась негромкая череда хлопков, и женщина поклонилась.
Парень скосил на неё взгляд, не сдержав удивления. Его цель, жена предпринимателя, занятого постройкой первой в Японии железной дороги – такая молодая и хрупкая? Чёрная родинка над левой бровью подтверждала, это она.
Каге, должно быть, занялась Ватанабе.
Сора сглотнул. Ками-сама смотрит и видит насквозь его колеблющуюся душу. Какой позор! Парень снова поклонился, незаметно вынув из-за пояса тонкую иглу, обёрнутую в кожаную ленту. Выпрямляясь, он осторожно развернул колющий предмет, стараясь держать его за притупленный конец.
Молодая женщина повернула голову в его сторону. В её глазах отразилось удивление.
На пол с приглушённым звоном упала игла и закатилась в проём между досками.
-Вы… - начала была полушёпотом женщина, и внутренне содрогнулась. Интуиция её обычно не подводила, потому она напряжённо проследила за действиями незнакомца.
Сора посмотрел ей в глаза и молча кивнул. Ками-сама его не простил за первый грех, совершённый в таком же храме. Парень засунул кожаную ленту глубже за пояс и зашагал к выходу.
На небе собирались первые тучи – сезон дождей только начинался. Сора насуплено смотрел себе под ноги, думая о том, что Ками-сама с лёгкостью мог бы наказать его сейчас грянувшей неожиданно молнией. И это было бы справедливо. Ведь он – грешник, убивший перед храмовым алтарём собственную мать.
«Глупостями, как ты скоро поймёшь, занимаюсь отнюдь не я» - эхом прозвучали в голове слова Кое.

Молодая хозяйка слабо улыбнулась и поставила поднос с чайничком и двумя чашками перед двумя мужчинами. Она поправила длинные рукава голубого кимоно и, опустившись на колени, с утончённостью гейши стала наливать тёплый чай гостям. Первым чашку взял Тодо.
-Отмечу ещё один плюс вашего заведения, - сказал Акира, поднеся чашку к губам и вдохнув приятный аромат. – Что это за чай?
-Секретный рецепт Ябу-сана, - вежливо пояснила «Марико», - из нескольких трав.
-Марико-сан, - Тодо отпил глоток чая, - не сочтите за оскорбление, но вы – слишком утончённая девушка, чтобы состоять в родстве с Ябу-саном. Я его знал в молодости, знал его женщин.
-Я его приёмная дочь, - «Марико» чуть приподняла уголки рта, - У меня был очень хороший учитель.
-Да, он постарался на славу, - вставил Акира, широко улыбнувшись, и девушка изобразила смущение, - Я много путешествовал за последние годы, и глядя на вас понимаю, что лучшего символа нашей страны не найти!
-Что вы…
«Марико» кокетливо отвернулась и прикрыла улыбку ладонью. Взгляд чёрных глаз не сходил с лица Ватанабе. Этого человека можно было читать как открытую книгу, особенно для Каге.
«Я перегнула палку»
Его глаза блестели живым интересом с примесью восхищения.
«Выпивай уже свой чёртов чай и дело с концом!»
Акира поднёс чашку к губам и был готов взять глоток, когда его жестом остановил Тодо. Лицо Кодзуки походило на каменную маску. Каге скрылась за маской удивления.
-Какой, говорите, рецепт этого чая? – холодно осведомился мужчина. Акира на него посмотрел вопросительно.
-Не знаю… - «Марико» отвела взгляд с задумчивым видом, - Не знаю, извините. Ябу-сан не рассказывал о нём даже мне.
-А где остальные постояльцы?
-У нас в это время мало постояльцем, - девушка негромко вздохнула, - престарелый Комацу-сан отдыхает у себя в комнате, молодая пара скорее всего гуляет по городу… К вечеру здесь будет более людно, - она услужливо улыбнулась.
-А прислуга?
-Все дела улаживаются ранним утром, потом мы отпускаем наших работников до вечера, тогда приходит кухарка.
-Вы с Ябу-саном близки?
-Что за вопросы, Кодзуки-сан! – возмутился Акира, поставив чашку на поднос.
-Я хочу знать.
Каге поймала на себе его пристальный взгляд и поняла, что недооценила этого мужчину. Как и саму Марико. Сердце забилось было чаще, но молодая женщина заставила себя успокоиться.
-Я очень благодарна и сильно уважаю Ябу-сана. Он – лучший отец, какого могла бы себе пожелать простая девушка вроде меня.
Тодо хмыкнул. Обе чашки теперь стояли на подносе, внутри темнела жидкость, выдаваемая за чай. Вдруг, мужчина резко встал на одно колено, а когда задетая керамика на подносе звякнула, уже приставил к шее «хозяйки» острие меча. На пол упали несколько отрезанных волос, однако девушка не шелохнулась.
-Что ты делаешь?! – вскрикнул вскочив на ноги Акира.
Мужчина и женщина сверлили друг друга взглядом, острее меча, приставленного к шее последней.
-Это не Марико. Я видел ту мышку раньше и слышал её голос.

@темы: Стальные Осколки